Diet selection by thelesserrhea(Rhea pennata pennata) in Payunia, Northern Patagonia (Mendoza, Argentina)
Selección dietaria del choique (Rhea pennata pennata) en Payunia, Patagonia Septentrional (Mendoza, Argentina)
Silvia Puig, Mónica I. Cona, Fernando Videla, Eduardo Méndez
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ABSTRACT
The lesser rhea (family Rheidae) is a flightless large bird of South America, threatened due to habitat loss, hunting and egg collecting, with special concern in Northern Patagonia. Diet and food availability were estimated throughout the year by micro-histological analysis and point-quadrat transects in a landscape inside and another outside the Payunia Reserve, the northernmost part of the Rhea pennata pennata distribution. Significant differences were detected by Kruskall-Wallis ANOVA, food selection by Chi-square test and Bailey’s confidence interval. A strong food selection characterized the diet of lesser rheas, dominated by leaves of shrubs and forbs, complemented by dicot seeds and a few insects. This agrees with the documented low dietary overlap with other herbivores in Payunia. Dietary changes agree with the expected from the selective quality hypothesis. Food availability was better inside than outside the protected area, with probable conservation effects for lesser rheas. Seeds, forbs and soft grasses could be for lesser rheas some key food resources to survive during unfavorable seasons in arid environments without "mallines", as Payunia. Shrubby patches, with high availability of preferred food items (tall shrubs and forbs), stood out as key habitats. Therefore, avoiding fire and woody plant removal is crucial for the conservation of lesser rheas in the northern of its range.

Keywords: arid environments • diet composition • food availability • feeding ecology • ratites • Rheidae

RESUMEN
El choique (familia Rheidae) es un ave grande no voladora de Sudamérica, amenazada por pérdida de hábitat, cacería y colecta de huevos, con especial preocupación en Patagonia Septentrional. Se estimaron dieta y disponibilidad alimentaria a lo largo del año por análisis microhistológicos y transectas point-quadrat en un paisaje dentro y otro fuera de la Reserva Payunia, al extremo norte de la distribución de Rhea pennata pennata. Diferencias significativas se detectaron por ANOVA de Kruskall-Wallis, la selección alimentaria por test de Chi-cuadrado e intervalos de confianza de Bailey. Una fuerte selección alimentaria caracterizó la dieta del choique, dominada por hojas de arbustos y hierbas, complementada por semillas de dicotiledóneas y pocos insectos. Esto concuerda con el documentado bajo solapamiento con otros herbívoros en Payunia. Los cambios dietarios concordaron con lo esperado de la hipótesis de selección por calidad. La disponibilidad alimentaria fue mejor dentro que fuera del área protegida, con probables efectos de conservación para el choique. Semillas, hierbas y pastos tiernos serían recursos clave para que el choique sobreviva en épocas desfavorables en ambientes áridos sin "mallines", como Payunia. Parches arbustivos, con alta oferta de ítems preferidos (arbustos altos y hierbas), destacaron como hábitats clave. Evitar incendios y remoción de leñosas resulta crucial para conservar el choique al norte de su distribución.

Palabras clave: ambientes áridos • composición dietaria • disponibilidad alimentaria • ecología alimentaria • ratites • Rheidae
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